Ospedali svizzeri

Il Long Covid c'è e rimane enigmatico

Di Gil Bieler

16.5.2022

Sono almeno dodici i sintomi del cosiddetto 'long Covid' dal diabete all'insonnia (foto d'archivio)
Foto d'archivio.
KEYSTONE/Ti-Press

Nessuno sa quante persone in Svizzera soffrono di Long Covid. Tuttavia, i servizi di consulenza delle cliniche svizzere sono molto richiesti e permettono un approccio alla misteriosa malattia.

Di Gil Bieler

16.5.2022

Le ultime misure di protezione sono state rimosse quasi due mesi fa, ma il Long Covid è rimasto e rimane un mistero. Né il governo federale né l'Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS) possono dare cifre esatte su quante persone sono ancora alle prese con i sintomi anche mesi dopo un'infezione da SARS-CoV-2.

L'OMS dà almeno delle stime: tra il 10-20% delle persone colpite soffrono di esaurimento, difficoltà di concentrazione, problemi di respirazione o altri disturbi a medio o lungo termine.

La ricerca sul Long Covid è ancora agli inizi, e non esiste un database nazionale di casi. Ma il Consiglio federale prende sul serio il Long Covid, ha sottolineato il ministro della sanità Alain Berset in un'intervista a blue News alla fine di marzo, «ma sappiamo ancora molto poco di questa malattia». In primo luogo, ha detto, la ricerca deve produrre più risultati su questa malattia relativamente nuova.

Il Long Covid

  • Una persona soffre di Long Covid quando i sintomi dell'infezione da SARS-CoV-2 durano a lungo. Questi includono affaticamento, problemi di respirazione, problemi di memoria, distrazione, difficoltà di concentrazione e altri sintomi.
  • Non esiste una definizione unica di Long Covid. L'OMS si riferisce ai casi in cui i sintomi persistono per almeno tre mesi dopo una malattia e non possono essere spiegati da un'altra diagnosi.
  • I sintomi possono comparire durante la malattia o anche dopo.

Quindi, prima di tutto, per avere un'idea di quanto sia grande il problema in Svizzera e chi è più spesso colpito, bisogna fare qualche ricerca: diversi ospedali offrono consultazioni di Long Covid, e dopo aver sondato quattro cliniche i risultati mostrano che la domanda per questo tipo di patologia c'è e tende ad aumentare ulteriormente. Il Long Covid inoltre non riguarda solo le persone anziane.

Le donne sono più spesso colpite degli uomini

«I rinvii da parte dei medici generici sono aumentati significativamente da febbraio, e attualmente stiamo vedendo una media di otto-dieci pazienti a settimana», dice Silvio Brugger, medico senior presso la clinica per le malattie infettive e l'igiene ospedaliera dell'ospedale universitario di Zurigo.

Dall'inizio del 2021, un totale di circa 150 persone sono state indirizzate al consultorio per il Long Covid dai loro medici di base. Di questi, l'80% erano donne e la maggior parte aveva un'età compresa tra i 25 e i 45 anni. Inoltre, ci sono pazienti che hanno dovuto essere trattati in ospedale per un periodo più lungo a causa di una malattia provocata dal Covid, il che significa che il numero totale di pazienti «almeno raddoppia».

Naturalmente, non si finisce nell'ufficio del medico solo per una leggera tosse: «la maggior parte dei pazienti che vengono inviati dal medico di famiglia sono già in congedo dal lavoro. La qualità della vita delle persone colpite è quindi fortemente limitata».

Secondo Brugger, i sintomi principali includono esaurimento, ridotta resilienza, problemi di memoria, mancanza di respiro durante uno sforzo maggiore e dolore al petto. I disturbi all'olfatto, invece, sono diventati più rari con le nuove varianti del virus.

Il feedback degli altri ospedali mostra molti parallelismi. Anche all'ospedale cantonale di Aarau si dice: «le donne sono colpite molto più spesso degli uomini», e in media i pazienti hanno dai 25 ai 40 anni. Ci sono da tre a sei nuove ammissioni a settimana. Il sintomo più frequente è la fatica, per cui anche le caratteristiche cognitive sono compromesse. Si osservano anche disturbi dell'olfatto e del gusto, così come mal di testa, dolori agli arti e vertigini.

Le ore di consultazione dell'Inselspital di Berna sono «molto usate, soprattutto dai pazienti con problemi di stanchezza persistente e respiratori», informa Brigitte Hager, la responsabile della comunicazione. Più lunga è la pandemia , più la domanda aumenta – «e questo aumento continua». A Berna, le donne sopra i 50 anni si sono rivolte alla consulenza un po' più spesso degli uomini, ma tutte le fasce d'età sono interessate.

All'ospedale cantonale grigionese vengono trattati 15 pazienti alla settimana e la domanda rimane alta. E come altrove, anche qui è evidente: «La maggior parte dei pazienti sono più giovani, tra i 18 e i 40 anni, e non hanno malattie precedenti».

La ricerca della migliore terapia

Secondo questi dati, le donne sembrano soffrire di Long Covid più spesso degli uomini, e soprattutto spesso le persone tra i 20 e i 40 anni di età. Rimane la questione di come le persone colpite possano essere aiutate. Poiché i sintomi sono così diffusi, anche qui non c'è una risposta semplice: il trattamento è determinato sulla base di esami neurologici, cardiologici e pneumologici, e ai pazienti si prescrive fisioterapia o ergoterapia.

La questione della migliore forma di terapia è in cima alla lista delle priorità per le persone con Long Covid. Lo sa bene Milo Puhan, professore di epidemiologia all'Università di Zurigo, che conduce ricerche sull'argomento con i colleghi.

«Le persone colpite vogliono chiaramente prove su quali terapie alleviano o addirittura curano i loro sintomi», ha detto recentemente alla SRF. «Purtroppo, sappiamo ancora troppo poco su quali trattamenti funzionano e quali no. Quindi la priorità assoluta della ricerca è imparare di più sulle terapie efficaci e inefficaci».

Finché il Long Covid non è ancora sufficientemente studiato, una banca dati nazionale avrebbe anche poco senso, spiega il portavoce dell'UFSP Simone Buchmann quando gli viene chiesto: «prima di creare un registro/centro di segnalazione, deve essere chiaro l'obiettivo che questa misura persegue e quale beneficio aggiuntivo porterà in aggiunta alle indagini già esistenti».

Il portavoce dell'UFSP sostiene le dichiarazioni del consigliere federale Berset: «la domanda deve essere: qual è il modo migliore per raccogliere esperienza per aiutare le persone colpite? Se un registro deve essere decisivo per questo, allora dobbiamo certamente discuterne», ha detto Berset a blue News in marzo.

Una nota positiva

In prima linea, non si può aspettare. All'Ospedale Universitario di Zurigo, la gamma di ore di consultazione sarà ampliata, all'Inselspital di Berna questo è già successo nel settore della pneumologia e della neurologia – cioè per problemi respiratori e di stanchezza. All'ospedale cantonale di Aarau, invece, un ampliamento dell'offerta non è un problema, e all'ospedale cantonale dei Grigioni «attualmente non è possibile».

Almeno qualcosa di buono si può osservare nella routine quotidiana dell'ospedale: «in molti casi, la terapia funziona», spiega il medico senior Silvio Brugger. La maggior parte dei pazienti malati di Long Covid dell'Ospedale Universitario di Zurigo ha potuto in seguito tornare al lavoro quotidiano nella misura abituale. «La durata di questo processo è molto individuale. Ma stiamo parlando di settimane o mesi, non di giorni.».